¿Las cámaras térmicas funcionan para detectar síntomas de Coronavirus COVID-19?

Antes de iniciar, es importante definir el contexto en el que se escribe esta nota, lo hago a mediados de marzo de 2020, en lo que hasta este momento es el punto mas crítico de infección de COVID-19 (Coronavirus) en la zona de Europa y Asia, además de que, en América Latina comienzan a darse los primeros brotes del mismo y el Gobierno de Estados Unidos declaró estado de emergencia nacional.

En muchos medios de comunicación se muestran imágenes térmicas vigilando puertas de entrada de aduanas, embarques y aeropuertos, con la esperanza de poder identificar a personas con síntomas de COVID-19, entre los cuales se encuentra la fiebre.

Por lo anterior, en los últimos días hemos recibido muchas solicitudes de información acerca de las cámaras térmicas para ver si es posible utilizarlas para la revisión de personal en áreas de trabajo y creo que es importante dar a conocer cuales son los alcances reales de esta tecnología, entonces:

¿Las cámaras térmicas funcionan para detectar síntomas de Coronavirus COVID-19?

Como en todo existe una respuesta afirmativa y otra negativa, para lo cual, es importante tomar en cuenta muchos factores.

De entrada, las cámaras térmicas que comunmente vemos en el mercado de seguridad o para aplicaciones industriales, como la Axis Q2901-E, la Videotec NTX no son funcionales para verificar la temperatura corporal de un ser humano debido a que no han sido diseñadas para esta aplicación.

Iniciemos con la parte biológica

Según los datos científicos, la temperatura corporal de un ser humano saludable debe estar en promedio en los 37°C, y se especifica que el rango de fluctuación de ésta puede ir de los 36.1°C a los 37.2°C.

Una temperatura a partir de los 38°C se puede considerar como fiebre, que en muchas ocasiones puede ser causada por una infección o enfermedad como el COVID-19 y si se llega a mas de 41°C, el cuerpo se encuentra en alto riesgo de muerte.

Como podemos observar, nuestros rangos de temperatura entre un punto que considerado como normal y uno de síntomas de fiebre se encuentran entre los 37°C y 38°C, es decir, 1°C (un grado centrígrado o Celsius).

¿Como funciona una cámara térmica?

Creo que de entrada sería un error llamarlas cámaras, ya que en realidad no lo son, porque no utilizan un sensor de detección de luz, sino un sensor infrarrojo que detecta las variaciones de temperatura en un espacio.

En fin, para efectos prácticos las llamaremos cámaras térmicas, las cuales detectan la energía térmica emitida por los cuerpos humanos o no humanos dentro de su rango de sensibilidad.

Imagen térmica

La energía térmica puede venir de distintas fuentes, por ejemplo en los humanos, al considerarse seres de sangre caliente, la energía se percibe por medio del calor emitido por el cuerpo. En el caso de objetos, como motores o maquinaria, el calor es producido por su propio movimiento y en los objetos en la calle, por la radiación del sol que es absorbida durante el día.

¿Que limitaciones tiene la tecnología de imágenes térmicas?

Primera, la resolución, un sensor térmico es sumamente costoso, por lo cual, no encontraremos equipos con mucha resolución, lo común es 384×288 pixeles y cuando mucho llegaremos 640×480 en modelos comerciales.

Rangos de medición y márgen de error

Si hablamos de los modelos anteriormente mencionados como la Axis Q2901-E, lo primero que tenemos que observar son los rangos de operación y los márgenes de error, que en este caso son de +/- 5°C, por lo que si analizamos lo visto anteriormente acerca de la temperatura promedio de un ser humano y como una variación de 1°C puede ser la diferencia entre fiebre o no, entonces este rango nos deja fuera de cualquier precisión, ya que el margen de error es 5 veces al rango de temperatura. Por eso podemos decir que estos equipos no son viables para medir con precisión la temperatura corporal.

Distancia y zonas de medición

Expertos en medición de imagenes térmicas como Fluke, que fabrica equipos para éste fin, nos dice que la distancia entre la cámara y la persona a la cual mediremos la temperatura deberá ser de entre uno y uno y medio metros.

Monitoreo de imagenes termicas en aeropuertos
En esta imagen las lecturas se realizar aproximadamente a 10 metros de distancia, por lo que quedan fuera del rango de operación ideal de la cámara.

Las cámaras termo gráficas deberán estar viendo hacía la cara de las personas y principalmente a la zona de los ojos, ya que el punto de mayor calor en el rostro visible se encuentra en la zona del lagrimal, que llega a ser muy aproximada a la del oído interno que es el tipo de lectura que realizan los termómetros como los usados para los bebés.

Entornos de medición

No es lo mismo medir la temperatura de un grupo de personas en un pasillo de un aeropuerto donde el ambiente se encuentra controlado, a medirlo en el acceso exterior donde la luz solar y el clima está fuera de nuestro control.

Siempre será recomendable utilizar este tipo de equipos en ambientes controlados.

¿Qué equipos si funcionan para la detección de temperaturas elevadas en humanos?

Los equipos que idealmente pueden ayudar a detectar síntomas de temperatura elevada para identificar posibles casos de COVID-19 son aquellos en los que los rangos de error en la lectura sean menores o iguales a 1°C.

Dentro de los equipos que cumplen con éstos rangos se encuentran algunos de la marca Flir como la serie T500, otros de la marca Fluke en su serie Ti400 y mas recientemente de Sunell en sus modelos SN-T5.

¿Cuanto cuesta una cámara térmica que si funcione para detectar síntomas de alta temperatura en humanos?

De entrada los equipos de visión térmica son costosos, y si lo que buscamos es precisión, lo mas seguro es que el precio sea aún mayor. Por lo tanto, un equipo de sensor térmico puede iniciar su precio en los $ 15,000 dólares americanos y llegar incluso a los $ 30,000 dólares. Por lo cual su uso aún se ve limitado dentro de esta emergencia sanitaria.

Conclusión

Si es posible utilizar equipos de visión térmica para apoyar a la identificación de personas con síntomas asociados al COVID-19, sin embargo, es importante adquirir el equipo correcto y utilizarlo de forma en que sus rangos de operación no se vean afectados.

La recomendación en este caso es, que si se utilizarán cámaras de visión térmica, se realicen en ambientes controlados como en espacios interiores, nunca a la intemperie, y de preferencia manejando el flujo de personas a fin de que la mayor parte de ellas pasen por el rango de lectura ideal para los equipos; esto se puede resolver a través de la colocación de marcas en el piso, que indiquen la posición precisa en donde se lleva a cabo la medición.

Recordemos que la tecnología está hecha para ayudarnos a tener una mejor calidad de vida, o en este caso, a protegernos de amenazas inminentes a nuestra salud.

Algo importante que no debemos dejar pasar, es que en muchos casos, algunas personas pueden ser portadoras de algún virus, sin presentar síntomas pero con capacidad de contagiar a alguien mas. Por lo cuál, el uso de la tecnología sólo puede ser usado como apoyo pero no para diagnóstico.

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Acerca del Autor: Luis Ortega, es especialista sistemas de seguridad y video analítica, está certificado por Milestone, Genetec, ISS, Axis, Avigilon, Bosch y otras marcas de seguridad, cuenta con mas de 15 años de experiencia en el mercado de la tecnología en México.

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